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海生哺乳類について

海を主な生息地にしている哺乳類を海生哺乳類と呼びます。
時に海棲の文字が使われることもあります。
基本的に哺乳類は肺呼吸をするため水中生活に適しませんが、進化の過程で海に戻り、海の暮らしに適応した生き物たちが知られています。
例えば海生哺乳類の筆頭はクジラやイルカ、さらに人魚のモデルともなったジュゴンやマナティーなどの生き物でしょう。
これら海生哺乳類と魚類の大きな違いは、尾ひれが水平なのが哺乳類、垂直なのが魚類です。一方で鰭脚(ききゃく)類と称される海生哺乳類もいますが、これはアザラシやトド、アシカにオットセイなどの生き物です。
海生哺乳類の食性は様々であり、最大の哺乳類と指摘されるシロナガスクジラの餌はオキアミと称される小さなエビやプランクトンなどですが、シャチは獰猛な肉食獣です。
なお海生哺乳類に共通する特徴は、身体が大きいことでしょう。
陸上の生き物にもゾウやキリンなど大型獣は多いですが、寒さに耐えるために体積当たりの表面積を減らす、体脂肪を増やすなどの理由から海生哺乳類は大型化した?
浮力が大型化を許容した、加えて無尽蔵!とも言われる餌用の生き物たちの存在も海生哺乳類の大型化に貢献したようです。

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